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El vidrio: transparente elegancia

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Definición: material duro, frágil y transparente que no posee estructura cristalina.

El vidrio es sin lugar a dudas un material frágil, transparente, pero a su vez duro. Podemos obtener vidrio por fusión de la arena de sílice y carbonato de sodio a unos 1.500ºC; el vidrio no posee una estructura cristalina como sí lo hacen los sólidos metálicos o los cristales minerales, el vidrio es amorfo.

Los recientes estudios sobre este material, afirman que el vidrio es un líquido que cuando se enfría aumenta su viscosidad hasta llegar a parecerse a un sólido.

A una temperatura ambiente es capaz de mantener la forma que haya adquirido antes de enfriar; como el vidrio es líquido, el mismo fluye de forma lenta con el paso del tiempo; como se sabe, los vidrios que se colocaron en las ventanas de las iglesias medievales, la espesura de los vidrios ubicados allí es mayor en su parte inferior que en su parte superior.

El vidrio es un material frágil pero resistente al mismo tiempo.
El vidrio es un material frágil pero resistente al mismo tiempo.

Este fenómenos puede reproducirse al hacer cucuruchos de azúcar quemado y hervido en agua, es verdad que fluye como líquido pero luego el mismo adopta gran solidez cuando se encuentra en una temperatura ambiente sin agruparse en una estructura cristalina, tampoco perdiendo flexibilidad. Manipular el vidrio es una tarea que sólo es posible cuando el mismo está en estado fundido, maleable y caliente, la denominación cristal se emplea de forma frecuente como sinónimo de vidrio, pero este término es incorrecto, debido a que el vidrio es de tipo amorfo y no es un mineral propiamente dicho.

La historia del vidrio: sus orígenes

El primer uso que se le dio al vidrio se remonta a tiempos muy antiguos, se utilizaba para objetos de bisutería; a éstos objetos se le añadían diversos minerales haciendo así que durante el fundido se obtuvieran cuentas de diferentes colores.
En la Antigua Roma, se dio a luz a la técnica del soplado, la misma permitió a elaboración o creación de decenas de recipientes, e incluso de láminas para ventanas. De todas formas, la técnica seguía siendo muy primitiva, y las láminas de buena calidad tenían que ser confeccionadas en pequeños tamaños.

Actualmente el vidrio es empleado en telecomunicaciones a través de la fibra óptica, y como material para elementos de laboratorio debido a su propiedad de ser un elemento poco reactivo.

En la Edad Media, el vidrio, fue muy utilizado en las vidrieras de las catedrales góticas. La industria que se dedicaba a la fabricación del vidrio experimentó un gran cambio a partir del primer cuarto del siglo XIX, esto se debió, gracias al abaratamiento de la producción comercial del mismo. Dicho abaratamiento tuvo lugar gracias a un método ideado por el químico francés Nicolás Leblanc al finalizar el siglo XVIII. A partir de allí, comenzaron a fabricarse vidrios de alta calidad para ser utilizados en instrumentos ópticos; a la vez pudo popularizarse su aplicación haciendo así que proliferasen objetos de usos corrientes tales como: vasos, espejos, botellas, arañas, y otros utensilios, que le brindaban al ser humano una mejora en su calidad de vida.

El proceso de fabricación del vidrio

Trabajador en la industria del vidrio.
Trabajador en la industria del vidrio.

El vidrio se origina a través de una compleja mezcla de compuestos vitrificantes tales como, fundentes, sílice, estabilizantes y álcalis; ésta materias primas son llevadas al horno de producción continua a través de una tolva.

El horno es calentado por medio de quemadores de petróleo o gas haciendo que la llama alcance una temperatura suficiente, y es por esto que el aire de combustión en recuperadores hechos de ladrillos de tipo refractarios. El horno cuenta con dos tipos de recuperadores cuyas funciones varían cada veinte minutos: uno logra el calentamiento por contacto con los gases ardientes mientras que el otro otorga el calor almacenado al aire de combustión. Esta mezcla se funde a no menos de 1.500ºC y se traslada hacia la zona en donde será enfriada, cuando se obtiene el vidrio se le brinda la forma por laminación o por otro método.

Por sus características cristalinas debemos afirmar que el vidrio es un material muy higiénico y no tiene ninguna influencia sobre otros compuestos con los que se lo relaciona, este es el caso de los alimentos almacenados en recipientes de vidrio; se degradación química y física le exige un largo tiempo, de todas formas, no contiene sustancias nocivas para el medio ambiente.

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