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Acero: hierro + carbón

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Definición: aleación* formada por hierro con carbono en variables proporciones que adquiere dureza o flexibilidad según el tratamiento.

El acero es un material descubierto por el hombre que seguramente resulte el más empleado en la vida cotidiana de los seres humanos; es muy difícil acudir a alguna dependencia y no encontrar algún elemento que contenga este material; esto se debe a que en los últimos años no han podido registrarse descubrimientos que superen a las características de este metal. Pero antes de hablar de las aplicaciones del acero, debemos definir qué es realmente.

Entendemos por acero un aleación de hierro con carbono; pero a su vez suele estar formado por otros elementos, los mismos garantizan su dureza y maleabilidad. La cantidad de carbono como su distribución son los que van a determinar tanto sus propiedades físicas como su comportamiento a las exposiciones de altas temperaturas; no nos olvidemos, que, como dijimos previamente, el acero es una mezcla de varios componentes, entre ellos tenemos la perlita, la cementita y ferrita. La perlita es una mezcla de cementita con ferrita, esta mezcla es la que determina ciertas propiedades específicas, como la resistencia o la dureza; la ferrita, por su parte es blanda y dúctil, se puede decir que es hierro mezclado con pequeñas cantidades de carbono. La cantidad de ferrita o perlita dentro del acero variará relacionándose con la cantidad de carbono que posea el acero; cuanto mayor sea dicha cantidad, menor será la cantidad de estos dos elementos.

Una «aleación» es una mezcla o fusión de dos elementos donde al menos uno de ellos se trata de un metal.

acero
Perfiles y varillas de acero

El acero se encuentra expuesto a distintos tipos de acabado, es por eso que en el mercado podemos encontrarlo en distintas formas y tamaños: tubos, raíles, perfiles, varillas, etc. Estas molduras o formas se originan en las instalaciones siderúrgicas; áreas en donde más se emplea el uso del acero; allí se laminan los lingotes calientes moldeándolos de un cierto modo. El laminado caliente es el método por excelencia para trabajar este metal; el lingote se calienta al rojo vivo en un horno conocido como de termodifusión, luego se viaja entre rodillos metálicos los cuales lo aplastan hasta darle forma y tamaño. Los procesos modernos que se utilizar para fabricar el acero necesitan de una gran cantidad de chapa, los rodillos de laminado son capaces de producir láminas de hasta 2,5 m; dichos laminadores son tan tecnológicos que realizan el proceso tan rápido no permitiendo que la chapa se enfríe permitiendo que pueda ser trabajada como corresponde. Los trenes de laminado continuo poseen accesorios tales como rodillos de borde, dispositivos para enrollar y aparatos de decapado. Con esta maquinaria se trabaja dicho metal para que luego lo encontremos en el mercado modelado en la forma que los necesitamos; las tuberías de acero inoxidable como las mesadas de cocinas son de los productos más demandados, y no es para menos, poseen una gran vida útil y resistencia.

Aplicaciones y usos

Las patas de esta silla son de acero inoxidable
Las patas de esta silla son de acero inoxidable

Lo que marca la diferencia cuando hablamos del acero son sus aplicaciones; aunque es verdad que hoy en día encontramos diversos materiales con múltiples usos, el acero, como la madera, se ha caracterizado siempre por ser uno de los elementos más fiables. Su amplia gama de composiciones de propiedades mecánicas, formas de productos y de aleaciones hacen de éste un material más que versátil que es usado en componentes tanto pequeños como grandes, de baja o alta tecnología como de uso diario o específico.

 

Casco medieval, 1525. Acero puro.
Casco medieval, 1525. Acero puro.

El acero puede encontrarse en la industria del transporte, y cuando nos referimos a esta rama no sólo mencionamos a colectivos o caminos, sino a aeronaves como a ferrocarriles. Podemos encontrar este metal en carrocerías, partes de automóviles, cajas de cambio, ruedas, ejes, anclas, trenes de aterrizaje, motores, etc. La construcción es otra rama que no queda exenta, las edificaciones de altas o bajas alturas, viviendas modulares, multifamiliares, unifamiliares, edificios de tipo industriales, hospitales, centros educativos, en todos ellos encontramos acero.

Electrodoméstico moderno: cafetera eléctrica de acabado en acero
Electrodoméstico moderno: cafetera eléctrica de acabado en acero

Las barras que refuerzan los hormigones, como los estadios deportivos, las placas para puentes, los revestimientos metálicos, túneles, seguridad, obras costeras y muchas más, todas ellas necesitan este metal para poder ser realizadas. Pero dejando de lado las grandes construcciones, debemos hablar de su utilización doméstica; el acero aparece en nuestras heladeras, lavarropas, hornos, radiadores, utensilios de cocina, latas de bebidas, hojas de afeitar, alfileres, cafeteras, microondas, etc. Este material tan noble, es muy necesario en la fabricación de casi todo lo que nos rodea, es porque ha surgido como un elemento indispensable para proporcionar tanto seguridad como durabilidad.

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